Three most underrated cities in Europe

(The weather is becoming too hot to do anything that requires brain right now, so I decide to put aside my dissertation and write this instead.)

Paris. Rome. London. They are all in every Asian’s travelling wish list. And going to the most touristic cities means that you can’t even take a proper picture of that famous landmark because tourists are swarming over it with their pink jackets, selfie sticks, and ugly hats. Ugh.

Although visiting those cities is also a must, I found myself happiest when I’m in these three cities. So without further ado, here they are, in no particular order:

1. Stockholm

I have to admit that I’m not being objective here – one of my two favourite children books writers is Astrid Lindgren, and she’s from Sweden. I grew up with kids from Bullerbyn, Madicken, Lisabet, Ronya, and Lotta. So the first thing I did when I arrived in Stockholm is visiting Junibacken, where her masterpieces are immortalised. I simply love that place.

Putting Junibacken aside – Stockholm is fantastic! It consists of little islands, connected by bridges as you can see in this map.

Screen Shot 2016-07-20 at 21.24.07.png

(This is a screenshot of my own Google maps, with places I favourited.)

Each islands has its own places of interest. Go explore those tiny roads in the old town Gamla Stan, or cross further to Sofo to try the famous Meatball For The People (which in my opinion is overrated). Grab a kardamombulle in Urban Deli Nytorget (thank me later). Visit ABBA Museum but don’t bother to enter – just sit outside, enjoy the songs and free wifi. Try the princess cake (prinsesstårta) at Vete-Katten where you can also enjoy free coffee.

I went there in the summer and I spent hours just sitting in a dock, eating ice cream, looking at sea, ships and seagulls.

2. Liverpool

After visiting more than 10 cities/towns in England, I found that all of them look very similar: Old buildings, old church, big clock, Marks & Spencer, Boots, and The Body Shop. If you closed my eyes and teletransported me somehow to the middle of one of the cities, I wouldn’t be able to guess where I am.

But Liverpool is different. First, it has docks and sea, which brings a nice addition to the regular English cities. And it has The Beatles. I will repeat it again: it has The Beatles.

To be fair, I wasn’t a huge The Beatles fan. I only knew Hey Jude and Yesterday. But then I went to The Cavern and fell in love.

The Cavern is an underground pub that serves live music almost all day long (from 12 noon to 2 midnight). It is famous because The Beatles has performed there for more than 200 times. And because it is underground, you can go there in the afternoon and feel like it’s midnight already. The live music is awesome. Solo or band, young or old, they are all amazing. And yes, you will hear Hey Jude over and over again.


I never like clubs/pubs with loud, crappy music that you can’t hear yourself talking. But in The Cavern, you are not supposed to talk. Leave your seat, stand in front of the stage, and feel yourself being carried away by the music.

3. Budapest

I almost cancelled my trip to Budapest, because I was in Prague and there was nothing much. I thought Budapest would be similar, or even worse. I’m really, really glad I didn’t!

Budapest consists of two areas: Buda and Pest, and they are divided by Danube river. Buda is hilly and residential while Pest is flat and centre of government & commerce. It means that you have fantastic views from both sides: you can sit on the river bank in Pest and look at beautiful hill with old buildings in Buda. Or you can climb Buda and see Pest from the top.

Budapest history is also interesting. Being occupied by many empires give this city rich background and diverse architecture. You can see a pretty building from Hofburg era side by side with a dull one from communist time. And the thing I love the most is, there are hidden histories lie behind what look like ordinary statues! I strongly recommend you to join the free walking tour (especially the communism one) to discover the untold stories. (Confession: the tour was great and I didn’t have money to tip them properly – so I promised myself that I would promote them as my gratitude.)

IMG_20160707_165337.jpgBonus point from Budapest: they have the most amazing ice cream ever. I’m not exaggerating. I’ve been obsessed to find best ice creams in Europe, and I think Levendula wins so far! Try their chocolate lavender and mint raspberry – heaven.


First of all: your impression of a city or a new place will much depend on your experience. If it rains a lot when you are there, or your wallet is stolen, of course it will ruin your mood. I might be just lucky that my experience in these three cities are perfect. It doesn’t mean yours will!

Secondly: I didn’t expect anything when I came to these cities. I didn’t read much about them, I didn’t have places to visit listed. I found most of the places I mentioned above by accident – and that way, I got delightful surprises when they were that good. I’m not sure you will have the same wonderful experiences if you already have certain sets of expectation on them.



Three things I learn from solo travelling

I started solo travelling when I broke up with my boyfriend, back in 2013. Around the same time, I decided to quit my job at the ‘Most Admirable Company in Indonesia’ – and I bought a one-way ticket to Bali. Since then, I solo travel almost all the time. And I learn…

1. How to take care of myself

Sometimes I get sick while travelling. I can’t even get up to buy medicines or food. But I have no options than lie in bed in fetal position until I get a bit better… then I crawl to grab myself some food or medicine.

Things happen and you can’t depend on anyone else.

2. That I make friends – and I lose them

Staying in hostels enable you to make friends quite easily. You chat in common areas such as living or dining room, and if you find many things in common, you can travel with him/her the next day(s). You talk whole day with them – sometimes you even share things you never tell anyone.

But then they leave. Or you leave first. You exchange contacts, but it’s least likely that you will keep in touch. After the first text (“Hey, I arrived in London already. Enjoy the rest of your trip!”), you just stop being in touch. Life simply gets in the way.

3. How liberating it is to be yourself

The sense of anonymity is liberating. You can wear anything you like without being self-conscious. You can stroll aimlessly, take unexpected turns, explore that tiny road, eat when you feel like it, go inside those cute shops, lie down on the grass watching squirrel and pigeons, buy that third cone of ice cream… The list is endless, when you stop trying to please other people.

Wait, am I writing about solo travelling or about… living your life?


3 things I wish I knew before applying for scholarships

1. Get your life together first, scholarship later.

Studying abroad for free is an enticing dream. Some people think, “I don’t care what I’m going to learn, I just want to study abroad!” or “I don’t mind studying anything, as long as a scholarship is available for that program.”

Wrong. Get your life together first – find out what you are best at, set your goals, and find a course/uni that will bring you closer to your vision. Explain to the scholarship provider why you want to study that more than anything in the world. Show them proofs of your capabilities: I’ve already done this much! And if I get this scholarship, I will be able to achieve much more!

2. Don’t give up – it will get much easier after the first time

I applied for scholarships 5 times. People asked how I could manage to do that, especially while working full-time in a hectic startup environment. Preparing documents for scholarship applications is a pain in the ass, I agree. But after the first time, next ones will be a piece of cake. Most scholarships require same documents – even the essays / personal statements are similar.

3. Don’t limit yourself – let others limit you

What I meant was don’t be scared to apply for top universities like Oxford and Cambridge. I didn’t apply because I thought they were out of my league. Turned out that I got accepted quite easily in every uni I applied to – LSE, Cranfield (#2 MBA program in the UK after Cambridge, and Lancaster (also in Top 10 MBA). I should have applied to the best – and let them reject me if they think I’m not good enough.

Not mere luck – How I got my Chevening Scholarship

My Instagram is full of my traveling pictures around United Kingdom. Since I got here last September, I’ve been traveling to more than 15 cities and attending more than 8 musicals/concerts/festivals, and the best part is, they are all sponsored by Chevening Scholarship.

(Clarification: the scholarship covers monthly living allowance, not specifically for traveling or other hedonistic activities, but if you are careful with your expense and eat only potato for two weeks like I do, you definitely can save lots of money to enjoy UK!)

I received many comments about how lucky I was. I am indeed lucky, but it’s more than mere luck – it’s hard work. This is my journey to pursue a scholarship to study abroad:

Quick background

I’ve been dreaming to study in the UK since I was 7, because I read Enid Blyton books about girl boarding schools. When I finished high school, I had to watch all my close friends going abroad to study, but my parents just couldn’t afford it. I knew that my only chance was by getting a scholarship, but I also realised that it’s incredibly hard.

First attempt

At the end of my undergrad year, I applied for a scholarship to study for 8 weeks in the US. It was my first time applying for scholarship, and I found out that the preparing the documents was a lot of hassle. One of them was university transcript, and it had to be a legalised copy. My uni administration staffs were jerks so I couldn’t complete it on time.

Here’s how the conversation went:

Me: “Sir, I want to legalise my transcript.”

Him: (munching gum annoyingly) “No can’t do. The guy responsible for it is taking a leave.”

Me: “When will he come back, Sir?”

Him: “I don’t know.”

Me: “But, Sir, I need this document badly.”

Him: “Do I look like I care?”


So I submitted my documents without being legalised, and my application was rejected right away.

It upset me – what’s the point of preparing thousands of documents when in the end, my application just got thrown to a bin? The effort is not worth it!

Years went by,

but the dream hadn’t gone away. One day I have this imaginary conversation with my future kids:

Me: Yeah, Honey, I’d always been dreaming to study abroad too.

Her: Then why didn’t you go?

Me: Because I didn’t want to take an expensive TOEFL test, I was scared I would be rejected after putting lots of efforts.

I decided that if I was about to kill my dream, it would be after I had worked my ass off and tried everything I could. So I took the leap – I took the ridiculously expensive TOEFL test which would expire in 2 years, and that’s the same timeframe I gave myself. If in 2 years I didn’t succeed, I would just focus on my career in Indonesia.

Second & third attempt

I applied to Chevening 2013 and LPDP 2013. (I only applied to government-sponsored scholarships, because I was aiming for full scholarship + living allowance.)

Both were rejected. On retrospect I learned that in both times, I wasn’t clear about my vision, about what I was doing in my life, about the purpose of my study and why was it important for my career and for the society.

When you are overweight…

How to make yourself looks more attractive? You can learn Adobe Photoshop to edit your pictures. Or you can eat more healthily and exercise. Perfecting your essays and personal statements will make you look better temporarily, but what you really need to do is developing yourself.

So I took steps to develop myself. I challenged myself to take a leadership position. Started with managing 3 people, until in the end I had 11 people in my team, many of them are older than me. Being a leader was a humbling and crushing experience, but also brought most satisfaction.

Fourth attempt

was Australia Leadership Award 2014. I knew I was much more qualified than ever. I prepared everything perfectly… and I got another rejection.

I was really down. I did my best, I gave all I could – why wasn’t it enough?

So I decided that I would give myself another chance. If this time I failed… I would stop trying for the next 2-3 years. (Yeah, even then I didn’t give up completely.)

Fifth attempt

Chevening 2014. After the interview, one of my interviewers pulled me aside and said, “I think you are the best person I’ve interviewed so far. I like it when I’m not the smartest person in the room, and it didn’t happen very often.”

My jaw dropped. Yes, I got in. And I couldn’t be happier. Not only because I finally got the chance to study in my dream country, but mostly because this scholarship was an acknowledgment of my zealous adventure. I wasn’t insane believing in my dreams – it paid off in the end.

I learned many things on my scholarship applications journey, but if I had to summarise it into one sentence, I would say:

You have to want it more than anything else in the world.

Tentang Kelanjutan Meter/Second

Kamu tahu, tokoh-tokoh dalam novel fiksi sebenarnya punya kemauan sendiri. Kamu pikir penulislah yang menggerakkan pena dan mengetikkan rangkaian kalimat yang menentukan tindakan si tokoh. Padahal tidak. Si tokoh pun punya keinginan sendiri, ia yang mendadak bertingkah laku di luar dugaan dan sang penulis harus pasrah dipimpin oleh tokoh tersebut.

Aku dan Kent menulis kisah Agus dan Filia di novel Meter/Second. Novel yang sejak awal kurencanakan menjadi novel bersambung. Akhir novel Meter/Second adalah pertemuan Agus dan Filia di bandara. Novel lanjutannya seharusnya mengisahkan perjalanan mereka di sana. Filia akan pacaran dengan Timothee, sahabat Agus. Barulah Agus merasa kehilangan dan sedikit cemburu. Blablabla, hingga mereka berdua pergi ke summer class di Italia dan setelah sebulan keliling Eropa bersama, mereka baru mengakui perasaan masing-masing.


Plot sudah dibuat, bahkan setengah novel sekuel Meter/Second sudah rampung ditulis. Tapi lalu tokoh-tokoh ini memberontak. Filia punya jalan lain yang ingin ia tempuh. Ia memang putus dengan Timothee, tapi bukan berarti ia ingin bersama Agus. Filia mulai bekerja part time dan bertemu teman-teman lain yang lebih dewasa dan menarik baginya. Bukan berarti Agus tak cukup baik untuk Filia. Mereka hanya… tumbuh ke arah yang berbeda.

Kamu mungkin pernah juga mengalaminya. Persahabatan semasa SMP yang mulai renggang saat masuk SMA. Kamu tadinya bisa ngobrol berjam-jam di telepon dengan teman baikmu, tapi sekarang terasa garing dan tak senyambung dulu.

It happens. Sometimes when people grow, they grow apart. And sometimes it’s better to quit while you are ahead, while you still have lovely memories to preserve.

Jadi tolong maafkan Filia dan Agus yang tak bisa melanjutkan kisah mereka. Mungkin suatu hari nanti, akan ada kisah tentang Filia seorang. Akan ada kisah tentang Agus seorang. Bahkan bisa jadi, di tahun-tahun mendatang, jalan mereka kembali bersilang. Tapi untuk saat ini… Biarlah mereka melepaskan gandengan tangan, meniti jalan sendiri menuju masa depan yang penuh tanya.

Gen Y, Bukan Hanya Omong Besar

Note: Artikel ini ditulis atas permintaan majalah Human Capital dan dimuat di edisi Oktober 2013.

Setahun yang lalu, dengan name tag bertuliskan nama perusahaan prestisius, saya berjalan dengan bangga melewati sederetan stan perusahaan lain di sebuah job fair. Saya di situ bukan sebagai job seeker yang berjejalan penuh keringat menyebarkan belasan lamaran ke perusahaan; saya sebagai employer dengan hidung sedikit terangkat angkuh, menyeleksi setiap kandidat dengan standar tinggi. Dan ternyata bukan cuma mahasiswa yang berebutan ingin melamar ke perusahaan saya. Para HRD perusahaan lain pun ada yang mengendap-endap datang ke stand saya, tersenyum profesional tapi agak malu-malu, dan bertanya, “Di sini ada lowongan untuk HRD gak? Saya kepengen pindah…”

Dinobatkan sebagai salah satu perusahaan terbaik di Indonesia, perusahaan tempat saya bekerja tak pernah kekurangan peminat. Setiap job posting akan disambut dengan serbuan ribuan pelamar. Tapi tentu hanya kandidat creme de la creme yang berhasil menduduk posisi tersebut, dan dapat dengan bangga juga mengalungkan name tag ke lehernya.

Anehnya, kondisi company ini seperti busway di jam pulang kantor. Sementara orang dari luar berjejalan ingin masuk, yang di dalam juga tak sabar dan gerah ingin keluar. Tak sedikit karyawan yang hanya bekerja setahun-dua tahun, lalu kemudian hengkang karena berbagai alasan. Tentu hal ini merugikan perusahaan. Sudah sekian juta dihabiskan untuk biaya rekrutmen. Sekian juta lagi dikeluarkan untuk biaya pelatihan. Eh, belum sempat sang karyawan memberikan kontribusi yang signifikan, ia malah keburu cabut. Kalau di bisnis, istilahnya belum break event point.

Ternyata masalah ini umum ditemui di banyak perusahaan, bahkan yang ternama dan prestisius sekalipun. “Generasi sekarang berbeda!” decak para eksekutif yang rata-rata sudah mengabdi puluhan tahun sambil menggeleng-gelengkan kepala tak paham. Para HRD pun diperintahkan mencari kajian tentang generasi baru ini, yang diberi nama gen Y. Karakteristik gen Y dipaparkan, kekurangan dan kelebihan mereka dijabarkan, dan bagaimana menarik dan mempertahankan mereka dipertanyakan. Berbagai seminar dibuat untuk membahas fenomena ini.

Saya sebagai HRD juga tak ketinggalan disuruh ikut seminar serupa. Saya duduk dengan di ruang kelas, mendengarkan ceramah tentang generasi saya sendiri, sambil dengan ironi memikirkan posisi saya yang terjepit di tengah.

Lahir di tahun 1989, saya termasuk gen Y. Karakteristik—baik positif maupun negatif—gen Y tersebut juga melekat erat di saya. Tapi saya juga sebagai HRD yang harus mengayomi karyawan ataupun mahasiswa calon karyawan. Dan saya juga merasakan sebalnya menghadapi kandidat yang berlagak padahal belum membuktikan apa-apa.

Kepada mahasiswa tingkat akhir dan fresh graduate, saya sering memberi masukan. Generasi merunduk yang terbiasa memegangi gadget sambil melakukan aktivitas apapun, kini harus belajar berinteraksi sosial dengan rekan dan atasan. Tak jarang saya temui kasus gen Y yang dianggap kurang sopan cara bicaranya dengan bos yang notabene gen X.

Yang tak bosan-bosan saya nasihatkan juga tentang pentingnya proses. Generasi ini ingin yang serba instan, meraih kekayaan dengan cepat. Generasi lalu membuka bisnis dengan membangun pabrik yang return on investment-nya lama. Generasi sekarang? Buka online shopping saja yang cepat membawa hasil. Tapi ketahanannya untuk jangka panjang diragukan.

Mantan presiden Soekarno pernah berkata, “Beri aku 10 pemuda, dan akan kuubah dunia!” Ucapan yang berlaku sekarang sepertinya adalah, “Beri aku 10 pemuda, dan akan kubuat boyband!” Generasi yang kreatif dan penuh ide. Tapi juga generasi yang self-centered, mengutamakan kesenangan sendiri, hingga kadang lupa memikirkan manfaatnya bagi masyarakat luas. Harus saya akui, generasi saya masih punya banyak PR untuk ditunaikan dulu sebelum boleh berbangga hati.

Kepada para manager, sebenarnya saya juga ingin memberikan masukan agar mereka dapat mengutilisasi potensi gen Y secara optimal. Gen Y terkenal dengan kreativitas dan kegilaan idenya. Rasanya tak ada yang mustahil dalam pikiran mereka. Dan sekali mereka sudah engaged dengan sesuatu, mereka akan berusaha 110% persen di situ.

Lalu pertanyaannya adalah, bagaimana cara membuat mereka engaged dengan company?

Menurut saya, mereka harus diberi ruang untuk otonomi. Jadikan visi perusahaan koheren dengan visi personal mereka, lalu berikan mereka kebebasan untuk berkreasi sendiri mencari jalan menuju visi tersebut. Sebisa mungkin, jangan ada ide yang dikungkung karena birokrasi yang berlapis.

By the way, kalau di awal tadi saya bilang bahwa saya dengan bangga berjalan dengan name tag di leher, kini keadaannya 180 derajat berbalik. Tadi pagi saya menyapu sampah kertas dan tisu di lantai ruangan kantor kecil di bilangan Kuningan.

Ya, saya akhirnya mengajukan pengunduran diri dari perusahaan idaman dan prestisius itu, dan bergabung ke start-up company yang belum mampu membayar office boy, sehingga dibuat jadwal piket bergantian setiap hari. Gengsi saya tinggalkan, dan gaji saya terpangkas lebih dari 50%.

Tapi saya mendapatkan ruang untuk berkreasi. Semua ide dapat dijalankan tanpa perlu approval 5 lapis, asalkan feasibility-nya sudah dikaji. Kalau tadinya saya hanya sekrup di kapal besar yang perannya kecil dan tak signifikan, di sini saya menjadi pendayung perahu kecil. Begitu satu orang berulah atau berhenti mendayung, perahu ini bisa oleng.

Di perusahaan sebelumnya, semua sistem sudah terumuskan dengan sempurna. Bahkan management system-nya dijadikan benchmark oleh perusahaan-perusahaan lain. Tapi bagi saya, pekerjaan saya menjadi robotik. Saya atau orang lain yang mengerjakan, tak ada bedanya. Toh kami semua hanya menjalankan sistem. Yang berlaku adalah bus theory: Kalau saya tertabrak bus dalam perjalanan pulang kantor dan meninggal, minggu depan sudah harus ada pengganti yang menjalankan tugas saya tanpa cela.

Sedangkan di start-up company, semua orang seperti memegang alat musik berbeda dalam orkestra. Setiap personil membawa warna dan melodi. Dari piano, bass, hingga triangle yang nampaknya remeh, tapi menghasilkan paduan musik yang indah.

Jadi setelah dua tahun terjepit di tengah, saya mengambil langkah yang sangat khas gen Y. Langkah yang membuat orang tua berdecak dan menggelengkan kepala tak paham. Dan saya harap nantinya saya juga bisa membuktikan bahwa generasi Y, generasi saya, bukan hanya bisa omong besar, tapi sungguh-sungguh menghasilkan karya yang nyata.

Setengah Hari Bersama Tami

Ini bahkan bukan gedung perkantoran resmi. Kantornya terletak di jalanan yang hanya berjarak seratus meter dari rumahku, dan telah kulewati jutaan kali. Tapi aku tak pernah menyadari bahwa di deretan tukang kuetiauw, salon rumahan, dan ayam penyet ini berdiri sebuah kantor megah.

Begitu memasuki kantor ini, aku terpukau melihat betapa mewah furniturenya. Bahkan rasanya lebih bagus daripada kantorku dulu saat di Astra. Sang resepsionis mengantarku ke ruangan di sudut. Dan di balik meja besar, di sebuah kursi yang hanya bisa dideskripsikan sebagai kursi direktur, duduklah sahabatku.

Sahabat sedari SMP, yang dulu setiap Selasa dan Jumat memainkan biolanya dengan lincah. Yang jago mengedit foto dan website. Seumuranku, baru 24 tahun. Dan kini, saat banyak temanku yang masih pengangguran, di saat aku memejamkan mata menikmati tidur siang dan mencari teman untuk pointless hang out, sahabatku ini sudah mengurus 9 perusahaan.

Dengan hangat ia mempersilakanku duduk. Sedikit canggung awalnya, aku menaruh notes dan penaku di atas meja. Kunjungan kali ini terasa aneh, karena bukan untuk makan malam biasa. Aku ingin belajar darinya.

Meja kerjanya lebih luas daripada meja kerja yang dipakai 4 orang di kantorku. Tapi meja luas ini malah sepertinya kurang untuk menampung tumpahan pikiran dan idenya. Di meja tersebar beberapa tumpukan kertas yang ditata rapi.

“Sebelah kiri gue tumpuk per project. Ini project hutan, ini project tambang,” jelasnya saat melihatku mengangkat alis. “It helps constellating my mind. Gue bisa bawa pulang sebundel untuk dibaca-baca sebelum tidur, dari situ gue bisa ngelihat progress project sudah sampai mana, masalahnya apa, dll.”

Yang sebelah kanan?

New business opportunities.” Ia mengambil sebundel kertas yang ternyata adalah artikel tentang pertemuan pemerintah Indonesia dan pemerintah China, yang juga dihadiri oleh sebuah perusahaan ternama. “Dari artikel ini, kalau jeli kita bisa melihat business opportunity.”

Aku membaca sekilas artikel itu, dan yang kulihat hanya ulasan biasa. Ouch. Jelas “kejelian” itu belum kumiliki. Tapi lalu Tami menjelaskan tentang poin-poin tersirat yang bisa mengarah ke kesempatan bisnis. Mata dan otakku pelan-pelan mulai mencerna dan mengenali business opportunity yang dimaksud.

“Proposal-proposal kayak begini sering datang ke gue,” Tami menunjukkan beberapa bundel proposal dengan berbagai topik. Sementara di meja kerjaku dulu banyak proposal sponsorship dari mahasiswa, ini proposal yang sama sekali berbeda. Proposal yang menawarkan kesempatan bisnis berharga. Yang mungkin bagi orang yang baru pertama kali menjalankan bisnis, akan menjadi harta yang luar biasa. “Ketika lo ngebangun bisnis dengan reputasi yang baik, kesempatan seperti ini akan selalu dateng ke elo,” katanya singkat. Nantinya baru ia menuturkan lebih panjang tentang makna kalimatnya. Ia lalu menyambung, “I got all these from my contacts. Kalo contacts gue ga bisa provide gue dengan ini, gue gak mau wasting my time and energy with them.”

Wow. Sounds really harsh. “Termasuk gue…?” tanyaku tentatif.

Of course not. You’re my old friend,” katanya dengan senyum merekah, dan saat itu aku bisa melihat Tamiun yang dulu dengan rela mengeditkan foto gebetan temanku, dengan ekspresi lucu terpampang di wajahnya.

“Gue juga provide contacts gue dengan hal semacam ini. Contohnya, bisnis ini gak mungkin gue jalanin,” ujarnya sambil menunjuk sebuah proposal, “tapi Dika mungkin mau. Jadi nanti akan gue tawarkan ke dia.”

Setelah menjelaskan beberapa hal, ia kembali sibuk dengan laptopnya. Setiap hari ia menerima dan mengirim sekitar 500 email. Aku tak dapat membayangkan betapa penuh otaknya. Sambil mengamatinya dan mencatat beberapa hal, tak urung aku jadi merenungkan. Bagaimana seseorang di usia begitu muda memegang tanggung jawab sebesar ini? Dan saat aku berkaca padanya, tak ada lagi ruang untuk kesombongan dalam diriku. Semua prestasiku terlihat sepele dan tak berarti saat disandingkan dengannya.

Aku melayangkan pandangan ke sekeliling ruangan, dan melihat berbagai aksesoris antik China. Guci, patung pejuang, patung empek gendut. Aku pun teringat masa-masa kongkow di kamar Tami sepulang sekolah, saat Tami dengan antusias menceritakan kesukaannya membaca Sampokong dan kisah-kisah China kolosal yang membuatku menahan tawa. Aku sendiri cenderung anti dengan hal yang berbau China. Aku menatap sahabatku sekali lagi. Tami yang sama, tapi sekaligus Tami yang begitu berbeda. Sudah begitu berkembang dia. Sementara aku?

Pertanyaan itu kusisihkan dulu dari pikiranku, karena tugasku di sini adalah mengobservasi. Tami masih sibuk dengan laptopnya, sambil beberapa kali diselingi telepon dan diskusi dengan stafnya. Memimpin staf yang sudah bekerja belasan tahun di sini, dengan usia yang jauh di atasnya, pasti sama sekali bukan hal yang mudah. Ia akan dengan sangat keji dicemooh sebagai anak bos yang sok tapi tidak tahu apa-apa, kalau ia salah memainkan perannya. Orang lain pun mungkin akan mendengus dengan stereotip, bahwa menjalankan usaha Bokap adalah jalan pintas mudah bagi anak manja.

They couldn’t be more wrong.

Kadang di sela pekerjaannya, Tami mengeluarkan random wisdom. “Do not be afraid to look stupid, Deb.”—(I look stupid all the time, itu adalah jawaban yang pertama kali terlintas di pikiranku.)—“Artinya, kalau memang lo belum tahu, belum bisa, ngomong aja yang jujur. That way you will learn. Dan orang pun akan lebih seneng dan respect, karena first you don’t bullshit around. Kedua, better look stupid in the beginning dan kemudian progressing daripada look smart in the beginning tapi ternyata ga ngerti apa-apa.”

Tami juga menekankan pentingnya kualitas tim yang tak bisa dikompromikan. “Menurut gue, CEO harus spend 20% waktu mereka untuk hiring. Begitu gue masuk ke company ini, gue bilang, kita harus hire 50 orang tahun ini. Gue minta HRD gue kasih source 50-100 CV setiap harinya. Tapi standar tetap harus dijaga. Gue nyari staf IT, udah source 300 orang dan ga ada satu pun yang lolos. Gue mendingan kerja 6 bulan tanpa tim, daripada kerja 1 bulan dengan tim yang screwed up. Orang yang ga bisa kerja itu kayak kanker dalam perusahaan. Akan bikin busuk yang lain juga.”

Satu hal yang berulang kali disebutkannya adalah pentingnya mendapatkan trust dari orang lain. Project besar pertama kali didapatkannya waktu ia masih 19 tahun. Ia meminta dana dari profesornya sebesar 20.000 US$ untuk diinvestasikan. Dalam setahun, uang itu sudah menghasilkan return 30%. Profesornya girang dan ingin Tami mengelola dana tersebut lagi, tapi Tami memilih untuk belajar hal lain. “Kerjakan project dengan sebaik mungkin, get your hands dirty, dengan cara itu lo akan mendapat reputasi yang baik. Nanti project akan selalu dateng sendiri ke lo.”

Tami bukan orang yang gemar naik panggung di bawah sorotan spotlight, menceritakan kehebatan prestasinya di usia muda. Padahal ia jauh lebih berkarya daripada orang-orang yang meng-claim dirinya Young on Top. Tami masih Tamiun-Tamidut-Tamiko yang dengan suara lembut akan menanyakan kabarmu dan kisah keseharianmu, lalu mendengarkannya seakan ceritamu semenarik J. K. Rowling. Di balik itu, Tami masih haus belajar, dan punya rencana untuk mengambil cuti selama 2-3 tahun untuk menimba ilmu dan pengalaman lagi di bidang yang sesuai passion-nya. Targetnya tak kurang dari Harvard. You cannot expect less from him.

Setelah menjalani setengah hari hanya dengan diisi segelas kopi dan air putih, Tami meluncur ke Teo Chew Palace, tempat beberapa teman lamanya sudah menanti. Mereka berbincang sejenak tentang bisnis sambil menunggu pesanan dimasak. Tapi begitu siomay dan hakau terhidang di meja, percakapan berubah total. Yang dibicarakan adalah hobi mereka, yang dapat dengan mudah disalahartikan dengan hobi remaja ababil: minum dan ngebut. Tapi tentu ini versi jauh lebih elitenya. Minuman kelas atas yang harga per botolnya hitungan juta. Hobi yang biasanya akan membuatku geleng-geleng kepala tak menyetujui pemborosan, tapi dalam kasus ini tidak. Hey, he earns it. Kalau itu caranya refreshing sejenak dari tekanan, apa salahnya?

Setengah hari bersama Tami cukup menguras tenaga. Begitu sampai di rumah, aku merebahkan diri di sofa dan menatap langit-langit dengan pandangan kosong. Kakakku mencetus, “Kenapa lo, De?”

“Berasa goblok,” sahutku datar. “I haven’t stretched myself enough. Malu kalo ngebandingin sama temen-temen yang lain.”

Ya. Aku masih sangat perlu belajar. Kalau memang benar otak kita baru dipakai 4% kapasitasnya, rasanya otakku saat ini baru 1,5% diutilisasi. Dan masih berani-beraninya aku goler-goler di ranjang?

Surat Cinta untuk Indonesia

Halo Indonesia!

Bangsa yang kaya alamnya, luar biasa potensi manusianya. Sungguh sedih melihat bangsa ini masih dijajah tanpa sadar. Terlena dalam kemewahan budaya luar. Dibodohi orang-orang dengan berbagai kepentingan. Enggan belajar, padahal ilmu ada di jangkauan.

Presiden Soekarno pernah berkata, “Beri saya 10 pemuda dan akan saya ubah dunia!” Sedangkan sekarang ucapan yang berlaku sepertinya, “Beri saya 10 pemuda dan akan saya jadikan boyband!” Terlalu banyak remaja-pemuda Indonesia yang memikirkan diri sendiri. Hidup nyaman, makan mewah, gadget terbaru, sehingga kita seringkali lupa makna perjuangan. Terlalu dimanjakan dengan hiburan ringan, sehingga lupa memperkaya diri dan pengetahuan.

Saya miris ketika midnight sale membuat kita rela menyusun strategi sejak siang dan antri berdesakkan. Perjuangannya luar biasa demi mendapat sepotong baju bermerek dengan harga diskon. Apakah determinasi dan perjuangan itu juga kita lakukan untuk menggapai impian dan cita-cita kita?

Saya bicara begini bukan karena saya sudah hebat. Tapi saya malu ketika berkaca pada pengalaman dan perjuangan orang lain. Saya malu ketika merenungkan, hal bermakna apa yang sudah saya lakukan?

Remaja dan pemuda Indonesia, ayo kita bangkit! Hiduplah sesuai panggilan hati, jadilah yang terbaik di bidang itu, dan berikan manfaat bagi lingkungan sekitar. Bersama, kita mengubah Indonesia!

Passionate in Writing | #TanyaPenulis dengan Debbie Widjaja

Patah hati yang tidak menghasilkan royalti itu pamali! Baca lengkapnya di interview oleh @nulisbuku dengan @debbiewidjaja.

@nulisbuku: Nah sekarang saatnya sesi #tanyapenulis dengan @debbiewidjaja. Yuk, kita kenalan dulu dengan Debbie. @debbiewidjaja adalah penulis dari novel Honey Money, Not Just a Fairy Tale, Follow @merryriana dan Meter/Second. Hallo Debbie, apa kabar? Apa kesibukan kamu sekarang nih? @debbiewidjaja

@debbiewidjaja: Halooo tweeps. Kabarku baik dongg, lebih amazing daripada Spiderman! (motivator mode: ON). Aku sekarang lagi sibuk nulis novel ke-5 & ke-6 sekaligus, ganti-ganti sesuai mood. Plus jadi kuli di startup @fokado dan @giftcardid.

@nulisbuku: Bisa diberitahukan ke teman-teman nulisbuku, novel apa saja yang sudah kamu tulis? Tadi sudah sempat disebutkan sih, biar jelasnya kita tanya langsung sama penulisnya ya. Hihi 🙂

@debbiewidjaja: Novelku ada 4: Not Just A Fairy Tale (2005), Honey Money (2010), Follow @merryriana (2013), dan yang terakhir Meter/Second (2013), duet bareng @nyankent. Semuanya diterbitkan oleh @gramedia 🙂

@nulisbuku: Wah keren. Lalu sejak kapan kamu mulai menulis?

@debbiewidjaja: Aku udah bercita2 jadi penulis sejak umur 6 tahun. Dulu pengen banget mamerin buku terbitan sendiri ke guru SD kelas 1, hihi. Dengan pedenya aku datang ke mamaku, bawa tulisan satu paragraf, dan minta dia kirimin ke penerbit. Hahaha… Baru mulai nulis cerpen waktu kelas 6 SD, pas pertama kali naksir2an dan… patah hati. Dari cerpen-cerpen, belakangan baru jd novel utuh waktu kelas 1 SMA. Sejak itu, dengan bangga menyandang gelar ‘penulis’

@nulisbuku: Apa sih yang membuat Debbie tertarik untuk menjadi penulis?

@debbiewidjaja: Aku kan alumni psikologi yah *ehem*, nah di psikologi ada istilah ‘katarsis’, artinya menuangkan emosi terpendam. Ada orang yg katarsisnya dengan main musik, ada yang menari, ada yang melukis, ada yang masak. Nah, bagiku itu menulis. Kalo aku ga bisa nulis, rasanya kayak ga bisa pup. Jadi ngebusuk di dalem, ga sehat :p plus, dengan menjadi penulis, aku bisa mengatur sendiri alur cerita sesuai keinginan. Playing god gitu deh.

@nulisbuku: Terus biasanya darimana inspirasi untuk tulisan- tulisan Debbie berasal?

@debbiewidjaja: Inspirasiku mostly dari… haduh malu nih. Dari kisah patah hatiku :)) seperti yg tadi aku blg, menulis itu katarsis. Ketika aku happy, aku bisa cerita ke semua orang… Tapi ketika aku sedih, aku hanya bisa cerita ke beberapa teman terdekat. Dan setelah setahun ga move on jg, mereka mulai bosen dgr curhatanku. Jadi ya satu-satunya pelampiasan adalah menulis. Ketika aku menulis, rasanya lukaku seperti kena air garam. Nyesss, lalu sembuh. Jadi, patah hati yang tidak menghasilkan royalti itu pamali :p

@nulisbuku: Sejak kapan kamu menyadari bahwa menulis adalah passionnya Debbie?

@debbiewidjaja: Pertanyaannya susaahh. Ga tau deh, jatuh cinta begitu saja. Somehow you just know. I guess, kamu bisa punya banyak passion. Aku juga suka main musik, makan, shopping, dll. Tapi yg langka adalah when you’re passionate at something you’re good at, and people love your creation as well (it means you can make money). Aku sangat beruntung karena udah menemukan irisan di tengah semua itu.

@nulisbuku: Apakah kamu tertarik untuk menjadi penulis full time? Kenapa?

@debbiewidjaja: Ugh. Enggak. Pernah sih ditawarin jadi penulis full time, tapi aku nolak. Soalnya aku bakal kehabisan ide & inspirasi kalau spanjang hari nulis terus. Aku lebih suka jalanin kerjaan biasa, ketemu banyak org, ketemu konflik di kantor, dll. Baru di malam harinya, aku menulis 🙂

@nulisbuku: Tantangan selama menjadi penulis yg pernah kamu alami apa aja nih?

@debbiewidjaja: Yang utama sih mengalahkan kemalasan diri sendiri. Soalnya nulis kan self management, jadi ga ada yg marahin. Selain soal kedisiplinan, skrg aku lg menchallenge diri utk nulis di luar genre romantic comedy yg biasa. Nah, itu tantangannya buerat bgt. Mesti rajin research dengan interview & browsing. But it’s really FUN!

@nulisbuku: Ada ga sih penulis yang menjadi role model kamu dalam menulis?

@debbiewidjaja Buanyakk. Penulis itu mutlak harus cinta membaca. Penulis favoritku dari dulu: J.K. Rowling & Sophie Kinsella. Sekarang aku lagi suka banget sama John Green, Dan Brown, dan Paulo Coelho

@nulisbuku: Apa pesan Debbie untuk teman-teman yg masih ragu menjalankan passion menulisnya?

@debbiewidjaja: Tolong dicamkan yah teman2 kalimat sederhana ini: a writer writes. If you want to be a writer, write. Banyak yg pengen jadi penulis tapi ragu, minder, takut, malu, dll. Banyakan kuatirnya, ga ada langkahnya!

@nulisbuku: Nah, sekarang saatnya @debbiewidjaja menjawab beberapa pertanyaan kalian tweeps. Simak terus 🙂

Q1) @wandawardiya | Mbak @debbiewidjaja Kiat2 apa yg digunakan utk menambah kosakata kita?

(A1) @debbiewidjaja: Banyak baca buku2 lain, plus sering2 buka kamus. Follow @fiksimini deh. Suka ada ilmu kosa kata baru di situ. Bukan sponsor loh hehehe

(Q2) @ifahlind | @debbiewidjaja suka dapet mood sama ide yang kece2 pas suasana kayak gimana sih? 😀

(A2) @debbiewidjaja: Campur aduk. Bisa lagi ngumpul dengan teman, bisa lagi nunggu bus, bisa lagi ngeliatin gebetan. Itu yang bikin novelnya kaya.

(Q3) @ranooot | Ka @debbiewidjaja kira-kira kriteria tulisan yg seperti apa yg membuat penerbit tertarik? #tanyapenulis

(A3) @debbiewidjaja: I guess sama seperti apa yang bikin kamu suka baca suatu buku. Buku yang bisa bikin kamu hanyut dalam ceritanya, yang bisa bikin kamu tertawa dan menangis sekaligus. Yang alurnya ga klise. Yang gaya nulisnya ‘khas’ dan punya suara sendiri.

Terima kasih Debbie atas sharingnya. Semoga sukses selalu. Ditunggu novel ke-5 dan ke-6 nya ya. 🙂 Sekian #tanyapenulis malam ini. Semoga bermanfaat ya tweeps! Tunggu #tanyapenulis Bulan Juni ya 🙂

@choirniesa: Makasih kak @debbiewidjaja dan @nulisbuku. Udah adain sharing bgini. Makin pengen berkarya terus 🙂#tanyapenulis

@haznamelia: Terima kasih @nulisbuku & kak @debbiewidjaja udah bagi ilmu buat calon2 penulis sukses!:D

@dika_ngenin: @nulisbuku @debbiewidjaja terimakasih mbak ilmu ku nambah malam ini tentang nulis sebuah cerita, thanks a lot and always success 🙂

@ranooot: Trimakasih Ka @debbiewidjaja dan @nulisbuku atas ilmu & Sharingnya. Membantu sekali . Suksess slalu 🙂 #tanyapenulis

Beasiswa Sejuta Dolar

Api cita-cita ini sudah terpendam di hatiku sejak lama. Awalnya waktu aku membaca novel-novel Enid Blyton tentang sekolah asrama di Inggris. Serunya pesta tengah malam, asyiknya memperdaya guru dengan berbagai keisengan, dan kerennya murid-murid yang terpilih sebagai dewan sekolah. Waktu itu aku baru umur 7 tahun, dan belum paham bahwa sekolah maupun kisah itu hanya fiksi. Aku masih ingat benar, suatu malam aku duduk di tepi ranjang ayahku, dan berbisik bahwa aku ingin bersekolah di sana.

Tahun-tahun berlalu dan api cita-cita itu masih tetap menyala. Hal itu yang membuatku selalu gelisah, seperti orang ambeien yang berusaha duduk diam di kursi kantor. (Suwer, aku tak pernah ambeien, tapi kubayangkan rasanya mirip seperti itu.) Di umur 20, saat aku putus dengan pacarku dari SMA, salah satu alasan yang kukemukakan adalah: “Aku belum siap settling down. Aku masih pengen S2 di luar negeri.” Setelah lulus kuliah, aku bekerja di ke Astra International, salah satu perusahaan terfavorit di Indonesia. Seharusnya itu membuatku merasa bangga dan puas, tapi setiap detik yang terlewat di bilik kantorku terasa seperti halangan bagi impianku mencicipi kehidupan di luar negeri. Saat aku pacaran lagi dengan orang lain, nyaris bertunangan, dan akhirnya putus di usia 23, lagi-lagi alasan yang kukemukakan adalah: “Aku belum siap settling down. Aku masih pengen S2 di luar negeri.”

Api ini tak jua padam dan aku bukannya tak mencoba mencari jalan. Beasiswa demi beasiswa sudah kulamar. Aku punya satu folder di laptopku yang kuberi judul agak cheesy: Mimpi Sejuta Dolar Saya. Di dalamnya ada berbagai subfolder: Swedia, Australia, US, LPDP, dan Chevening. Semuanya merupakan beasiswa penuh plus biaya hidup, karena aku tahu beasiswa parsial takkan bisa menopang hidup dan studiku. Tapi beasiswa penuh itu juga seperti kembang desa yang diidam-idamkan pemuda dari segala penjuru. Persaingannya ketat. Hanya pemuda berpaket komplit—six pack, tajir, setia, plus bisa main gitar dan bersuara merdu—yang bisa mendapatkan gadis ini.

Setelah empat kali apply beasiswa dan gagal, aku sudah siap untuk menyerah. Saat itu aku juga sudah memegang karier cemerlang—posisi kunci sebagai head of business development di salah satu perusahaan startup yang sedang berkembang di Indonesia. Aku yang mengasuh perusahaan ini dari 4 orang hingga 40 orang. Dari dugem (duduk gemetar) di siang bolong, menatap nanar rekening bank perusahaan yang tinggal belasan juta saldonya, hingga kini revenue jutaan dolar mengalir deras. Dari yang semua-muanya dikerjakan sendiri, hingga kini punya anak buah 10 orang. Rasanya menetap di Indonesia tak terlalu buruk juga.

This is my last shot, tekadku waktu aku meng-klik submit untuk lamaran beasiswa Chevening, beasiswa bergengsi dari pemerintah Inggris. Kalau sampai gagal juga, aku akan memaksa diriku untuk puas hidup di Indonesia.

By the way, frasa Mimpi Sejuta Dolar dipopulerkan oleh Merry Riana, yang meraih sukses dalam bentuk sejuta dolar pertamanya di usia 26 tahun. Sejak aku mengenal sosoknya (kisah pertemuan kami ada di buku Follow @MerryRiana), diam-diam aku bermimpi juga untuk meraih prestasi yang layak dibanggakan di usia 26 tahun. Angka 26 ini memang magis. Beberapa tokoh, seperti Adam Khoo atau Yoris Sebastian, juga meraih suksesnya di usia 26.

Mungkin kau sudah bisa menebak ujung kisahku. Dua minggu setelah ulang tahunku yang ke-26, aku mendapat email itu:

Dear Debbie,

We are delighted to inform you that the selection panel were very impressed with your application and interview and have conditionally selected you for a 2015/2016 Chevening Award. Chevening Awards are prestigious and highly competitive so congratulations for reaching this stage!

Ini bukan cerita motivasi yang pesan moralnya adalah “Jangan menyerah! Dicoba terus, maka Anda pasti bisa!”, bukan pula tentang “Shoot to the moon! If you failed, you’ll land among the stars” yang ditulis oleh orang idiot yang tak tahu berapa jarak bulan dan bintang ke bumi. Aku membagikan kisah ini sebagai pecutan bagi teman-teman yang masih tidur siang atau jalan di tempat.

Dulu, aku pernah mengobrol dengan para pelamar beasiswa lain (tak usah disebut nama beasiswanya, yang jelas tidak ada batas minimum pengalaman kerja di sana). Banyak yang sudah lulus S1 tiga bulan, bahkan enam bulan yang lalu. Tapi mereka sama sekali tak punya pengalaman kerja. Kenapa?

“Mau fokus cari beasiswa,” jawab mereka santai. Mereka bilang, memoles CV dan esai membutuhkan konsentrasi dan dedikasi waktu. Kalau disambi bekerja, pasti tak akan optimal.

What?? Menurutku, itu sama saja dengan gadis yang kegemukan, yang bukannya mengubah pola makan dan olahraga, ia malah belajar cara-cara untuk mengedit fotonya di Adobe Photoshop agar terlihat lebih cantik menarik. (Kalian tahu Camera 360? Aplikasi yang bisa membuat foto kita jadi cantik, imut, dan mulus. Ada lelucon di kalangan mahasiswa fakultas hukum, bahwa apps itu seharusnya dinamakan Camera 378. Nama 378-nya merujuk kepada pasal Undang-Undang tentang penipuan. Entah berapa banyak orang yang tertipu foto profile yang jauh berbeda dengan kondisi nyatanya.)

Di tahun-tahun sebelumnya aku gagal mendapat beasiswa. Bukan karena esaiku kurang keren, tapi karena aku memang belum cukup matang sebagai pemimpin di ranah kecilku. Belum ada pembuktian, sehingga aku belum bisa diproyeksikan sebagai pemimpin bangsa ini di masa depan. Beasiswa Kembang Desa ini hanya akan diberikan kepada orang-orang yang dianggap berpotensi menjadi kepala, bukan ekor.

Beasiswa yang kudapat memang tidak benar-benar seharga sejuta dolar, hanya puluhan ribu poundsterling. Tapi bagiku nilainya sungguh sejuta dolar. Karena demi menjaga api cita-cita itulah aku bisa menjadi diriku yang sekarang. Nyala api dari lilin kecil 19 tahun lalu, yang menjadi obor dan penggerak bagiku selama ini. Api yang kini juga memberi cahaya dan panas bagi lingkungan sekitarku. Dan semoga, api ini juga menjagaku agar tetap hangat di tengah menggigitnya udara dingin Inggris nanti.